domingo, 19 de julio de 2015

Más novedades desde Plutón: La sonda New Horizons nos revela el corazón de Plutón.


Tal como adelantamos, los investigadores de la NASA dieron a conocer nuevas y asombrosas revelaciones acerca de Plutón y sus lunas. Los descubrimientos abren la puerta a nuevas investigaciones sobre el pequeño planeta que muy pronto nos sorprenderán a todos.


Escrito por Nicolás F.A. Burón



En una nueva conferencia de prensa se dieron a conocer nuevos detalles acerca de la geografía de Plutón en todo su esplendor. En esta ocasión, los científicos de la NASA expusieron en una televisada conferencia de prensa -a la cual han acudido medios de todo el mundo- asombrosos detalles respecto de la geografía de Plutón y nuevas evidencias acerca de la atmósfera de Plutón, evidencias que junto con lo revelado el día 15 de Julio del presente confirman  lo que ya habíamos adelantado en estos días en relación a la relevancia e importancia de la misión New Horizons.

En la primera imagen que se dio a conocer podemos apreciar que en el corazón de Plutón se hallan vastos campos de hielo que asombrosamente carecen de cráteres y que tienen algunas características muy particulares en cuanto a su formación y composición. En la imagen, tomada sobre una zona que los científicos bautizaron como la “Llanura de Sputnik”, podemos apreciar una superficie muy irregular que da cuenta de que también existe una intensa actividad geológica. Recordemos que en la exposición del día 15 de Julio, los científicos de la misión destacaron  la existencia de montañas australes en formación cubiertas de hielo y una intensa actividad sísmica. En este caso, podemos distinguir varias fracturas y segmentos muy irregulares, varios canales con poca profundidad, además de materia oscura acumulada y en la parte inferior algunas deformaciones en la superficie. La llanura de Sputnik tiene una formación estimada en cien millones de años atrás. En la superficie de la llanura de Sputnik se pudo también distinguir otra particularidad: la existencia de pequeños hoyos, aparentemente formados por el proceso de sublimación, en las que el hielo sólido que cubre la superficie se transforma en gas.

“Esto no nos resulta fácil de explicar”, afirmó el Geólogo Jeff Moore quien asegura que estos descubrimientos constituyen un acontecimiento inédito ya que hasta ahora habían muy pocas evidencias respecto a las características de la geografía de Plutón. Los geólogos de la NASA están trabajando bajo dos hipótesis en relación a lo que se ha visto hoy, por un lado, se está hipotetizando que estas formaciones pueden deberse a un proceso de contracción de los materiales, semejante al efecto físico que ocurre cuando secamos el barro a altas temperaturas; otra hipótesis apuesta a que estas formaciones son consecuencia de un proceso de  convección en el que debido al escaso calor del interior de Plutón, en los elementos químicos que componen la capa superficial (monóxido de carbono, metano y nitrógeno) se suceden constantes procesos de transformaciones y cambios de estado físico.

También se pudo analizar en el planeta acerca de las concentraciones de monóxido de carbono. En esta imagen podemos apreciar que en el corazón de Plutón existen altas concentraciones de monóxido de carbono congelado, especialmente en la región de Tombaugh (en la zona destacada en color verde).

Otras asombrosos detalles pueden apreciar en la atmósfera de Plutón. En esta imagen podemos apreciar su atmósfera, compuesta de nitrógeno, y cómo gracias a la interacción con el viento solar esta atmósfera forma una especie de cola que protege al planeta. Esta “cola de plasma” cubre toda la atmósfera de Plutón y se extiende incluso más allá del planeta y sus lunas. Se pudo descubrir también que algunas de las moléculas que forman la atmósfera tienen la suficiente energía para superar la débil gravedad del planeta y extenderse más allá. Los iones logran desacelerar y desviar el viento solar lo que finalmente genera este efecto que podemos apreciar. Este efecto ocurre de manera muy similar en Venus y en Marte. Como comparación, alrededor de la Tierra existe un cinturón interior y un cinturón exterior – conocidos como los cinturones de Van Allen- que permiten que la Tierra esté protegida de los vientos solares y que la Tierra tenga una gravedad estable.

Se estima que para el mes de agosto, los investigadores de la NASA darán a conocer nuevos análisis de la atmósfera de Plutón, a partir de las evidencias actuales y de las evidencias que están llegando desde Plutón en estos momentos. Esto incluye además una estimación aproximada respecto de las órbitas de las lunas de Plutón y las características de la gravedad de Plutón.

En los próximos días la NASA entregará ante la opinión pública nuevas evidencias sobre Plutón y sus lunas, las cuales se darán a conocer a través de su  canal de televisión online y sus canales en redes sociales. A la espera de estas novedades, la NASA ha estrenado el documental “El Año de Plutón” (‘The Year of Pluto’) en el que da cuenta de lo que el equipo de investigación a cargo del proyecto New Horizons ha estado realizando en estos últimos meses, y lo que ha sucedido tras bambalinas durante los años en los que esta misión ha estado desarrollándose.

©Nicolás Burón, 2015.